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Lexikon der Biologie: Bernstein

Bernstein m [von mittelhochdeutsch bernen = brennen], Succinit, im Altertum Elektron oder suc`inum, alter deutscher Name Amber, ein fossiles, verfestigtes Harz eozäner Nadelbäume. Das aus den Bäumen ausfließende Harz reicherte sich im Boden an, gelangte unter den Wasserspiegel, wurde dann fortgeschwemmt und später besonders in der "Blauen Erde" der Bernsteinküste Ostpreußens abgelagert ( vgl. Tab. ). Zahlreiche Einschlüsse (besonders Insekten; Bernsteininclusen) geben Aufschluß über die damalige Flora und Fauna (Bernsteinfauna). Bernstein ist gewöhnlich hellgelb, honigfarben oder bräunlich, fettglänzend, klar oder undurchsichtig und bildet spröde, stumpfeckige Körner (Mohs-Härte 2–3, Dichte ca. 1 g/cm3, schmilzt unter Zersetzung bei 350–420 °C). Er ist einer der besten bekannten elektrischen Isolatoren mit einem spezifischen Widerstand von 5 · 1014 Ωm. Die (negative) elektrostatische Aufladung von geriebenem Bernstein – griech. ēlektron – war schon im Altertum bekannt und führte dazu, daß William Gilbert um 1600 diesen und ähnliche Stoffe "elektrisch" nannte. Seiner chemischen Struktur nach ist Bernstein ein Polyester aus langgestreckten, hochpolymeren Ketten aus Abietinsäure und Diabietinol (aus Abietinsäure entstandener Alkohol); außerdem kommen noch Harzsäuren und Bernsteinsäure in unterschiedlichen Mengen vor. Bernstein wird heute in erster Linie zu Schmuck verarbeitet. Balsame, Weichteilerhaltung.

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