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Lexikon der Biologie: Katastrophentheorie

Katastrophentheorie [von griech. katastrophē = Zerstörung], 1) Kataklysmentheorie, Katastrophismus, der Versuch, die historische Entwicklung des Sonnensystems (z.B. Planetesimalhypothese) oder der Erde mit Hilfe von Naturkatastrophen zu erklären. Derartige Vorstellungen sind in den Mythen vieler Völker verwurzelt (z.B. die „Deukalionische Flut" bei Diodor, † um 27 v.Chr.). Auch das christliche Weltbild war bis weit in das 19. Jahrhundert hinein vom biblischen Bericht über die Sintflut geprägt und hat das naturwissenschaftliche Verständnis stark beeinflußt, z.B. bei G.W. Leibniz, J. Woodward, J.J. Scheuchzer, G.L. Buffon, J.E. Guéttard und A. d'Orbigny. Dies gilt auch für G. de Cuvier, mit dessen Namen der Begriff Katastrophentheorie meist verknüpft wird. In seinen bahnbrechenden Arbeiten drückt Cuvier die Überzeugung aus, daß der rasche vertikale Wechsel von Land- und Meeresfaunen im Pariser Tertiärbecken durch katastrophale Meereseinbrüche bedingt gewesen sei; nach einem Meeresrückzug habe das trockengefallene Neuland von zuwandernden Landtieren neu besiedelt werden können. Die Cuvier in vielen Darstellungen zugeschriebene Ansicht, durch derartige Katastrophen würde jeweils alles organische Leben vernichtet und nach Wiedereintritt der Ruhe durch eine vollständige Neuschöpfung ersetzt, trifft jedoch nicht zu. Vielmehr wurde dabei mißachtet, daß die untersuchten geologischen Profile z.B. im Pariser Becken und an seinem Rand vielfach kondensiert oder lückenhaft sind. Dadurch vermittelen sie ein scheinbar diskontinuierliches Bild der biologischen Evolution. Die angeblichen „Katastrophen" sind somit nichts anderes als das Ergebnis von Beobachtungsfehlern. Mit der Erkenntnis, daß das Diluvium keine Sintflut, sondern eine Eiszeit gewesen sei (Charpentier, Agassiz und andere), setzte sich zu gleicher Zeit die Ansicht durch, die Eiszeit sei als das „Kataklysma" für das Aussterben (Massensterben) der tertiären Lebewelt anzusehen. – Auch in modernen Erwägungen über erdgeschichtliche „Faunenschnitte" (Faunenschnitt) nehmen angebliche „Katastrophen" erneut breiten Raum ein (z.B. Aussterben der Dinosaurier). 2) Nach dem franz. Mathematiker R.F. Thom (*1923) die Gesamtheit mathematischer Methoden, die das plötzliche „Umkippen" von Eigenschaften oder Vorgängen und damit die abrupte Zustandsänderung eines Systems darstellen können; in der Biologie z.B. bei Tieren das plötzliche Umschlagen des Verhaltens von Flucht in Kampfbereitschaft nach Erreichen des „Katastrophenpunkts". Aktualitätsprinzip, Alvarez (L.W.), Biologie, Darwin (C.R.), Hoff (K.E.A. von), Kreationismus, Lyell (C.).

S.K./W.R.

Lit.: Potonié, R.: Zu Cuvier's Kataklysmentheorie.– Paläontologische Zeitschrift, 31: 9–14. Stuttgart 1957.

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