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Lexikon der Biologie: Merkmal

Merkmal s, in der Biologie Bezeichnung für alle Eigenschaften bzw. Teil-Systeme eines Lebewesens (Leben), die uns als wiedererkennbare Kennzeichen desselben dienen können. Neben individuellen Merkmalen, die ein individuelles Erkennen ermöglichen und bei sozial lebenden Tieren von Bedeutung sind, spielen in der Systematik (Taxonomie) taxonomische Merkmale eine entscheidende Rolle. Ein taxonomisches Merkmal ist jede Eigenschaft eines Organismus, die dieser mit anderen Organismen teilt und auf dessen Grundlage man diese Organismen zu einer systematischen Gruppe (Taxon) zusammenfassen kann bzw. auf dessen Grundlage man einen Organismus der einen Gruppe von einem Organismus einer anderen Gruppe unterscheiden kann. Entsprechend den unterschiedlichen Rängen der verschiedenen Taxa kann man in der herkömmlichen Klassifikation Art- (Art), Gattungs- (Gattung), Familienmerkmale (Familie) bis hin zu den Merkmalen von Klassen und Stämmen (Stamm) unterscheiden, die deren „Grundplan“ (Bauplan, Grundbauplan) ausmachen. Artmerkmale erlauben als diagnostische Merkmale die Bestimmung (Diagnose) eines Individuums (Bestimmungsschlüssel), d.h. die Zuordnung zu einer Spezies. Artmerkmale sind immer nur in den Grenzen einer gewissen Variabilität konstant (Abart, Meerkatzen [Abb.]), die der Systematiker zu berücksichtigen hat. In der Systematik muß zwischen ursprünglichen (plesiomorphen; Plesiomorphie) und abgeleiteten (apomorphen; Apomorphie) Merkmalen unterschieden werden. Nur letztere kennzeichnen monophyletische Taxa, d.h. solche, die alle von einer gemeinsamen Stammart abstammenden Arten umfassen. Da in der phylogenetischen Systematik Rangstufennamen, wie „Ordnung“ oder „Klasse“, überflüssig werden, bezieht man sich dort bei taxonomischen Merkmalen gleich auf das Grundmuster des betreffenden Taxons und spricht z.B. nur noch von Säugetiermerkmalen, Insektenmerkmalen usw. Da es in der Evolution der Organismen auch zum Verlust (Reduktion) von Eigenschaften kommt (Atavismus, regressive Evolution), kann – aus dem Vergleich mit anderen Organismen heraus – auch das Fehlen von Eigenschaften als Kennzeichen dienen (Negativ-Merkmale). So sind z.B. die Schlangen durch das Fehlen von Extremitäten gekennzeichnet oder die Läuse durch das (sekundäre) Fehlen von Flügeln (Apterie). – Merkmal kann jede Eigenschaft sein, so sie der obigen Definition entspricht. Es gibt daher Gestaltmerkmale (morphologische Merkmale), chemische Merkmale (Chemotaxonomie), Verhaltensmerkmale (die Schmetterlingsgruppe der Schwärmer [= Sphingidae] ist sogar nach der charakteristischen „Sphinx-Haltung“ ihrer Raupen benannt; Ligusterschwärmer [Abb.]) und andere Merkmale. Entsprechend den verschiedenen Stadien in der Individualentwicklung eines Organismus kann man z.B. Embryonalmerkmale, Larvalmerkmale und Adultmerkmale unterscheiden. Ein Organismus ist also oft nur für eine bestimmte Zeitspanne seiner Entwicklung Träger (= Semaphoront nach W. Hennig) von bestimmten Eigenschaften, die uns als Merkmale dienen können. Ähnlichkeit, Analogie, Artbildung, Bateson (W.), Charakter-Displacement, Charakterkonvergenz, Clines, Divergenz, Exaptation, Galton (F.), genetische Balance, Genexpression, Genwirkketten, Geschlechtsmerkmale, Gestalt, hologyne Merkmale, holandrische Merkmale, Homoiologie, Homologie, Homologieforschung, Konstitution, Konstitutionstyp, Korrelationsgesetz, Lebensformtypus, Mendelsche Regeln, Menschenrassen, Merkmalskoppelung, Merkmalspaare, Milieutheorie, Phän, Phänotyp, Polygenie; Genwirkketten I , Mendelsche Regeln I Mendelsche Regeln II , Rassen- und Artbildung I–II.

G.O./M.Ma.

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