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Lexikon der Biologie: Welwitschia

Welwitschia w [benannt nach dem österr. Botaniker Friedrich Welwitsch, 1806–72], Gattung der Klasse Gnetatae mit Welwitschia mirabilis ( vgl. Abb. ) als einziger Art (mit neuerdings 2 Unterarten Welwitschia mirabilis mirabilis und Welwitschia mirabilis namibiana) einer eigenen Ordnung (Welwitschiales) und Familie (Welwitschiaceae). Diese bizarre Gymnosperme, die über 1000 Jahre alt werden kann, wächst nur in der Namib-Wüste vom Rio de S. Nicolau in Südangola bis zum Kuiseb am Wendekreis des Steinbocks in Namibia. Welwitschia besitzt einen rübenförmigen, bis 1,5 m langen, aber nur wenige Dezimeter über den Boden hinausragenden Stamm, ist diözisch und bildet neben den Keimblättern und 2 Schuppenblättern nur 2 bandförmige, basal zeitlebens kontinuierlich fortwachsende und apikal absterbende, xeromorph gebaute Blätter mit syndetocheilen Spaltöffnungen (d.h., die Spaltöffnungsmutterzelle teilt sich in 3 Zellen, wovon die mittlere zur Schließzelle wird). Die staminaten und karpellaten Blüten sind zu zapfenartigen Blütenständen zusammengefaßt und stehen in dichasial verzweigten Ständen am Rande des scheibenförmigen Stammgipfels. Die staminaten Blüten sitzen in den Achseln von Tragblättern und bestehen aus 2 Vorblättern, 2 verwachsenen Hüllblättern und 6 basal verwachsenen Staubblättern mit je 3 verwachsenen Pollensäcken. Bei grundsätzlich gleichem Aufbau tragen die karpellaten Blüten eine Samenanlage mit 2 (!) Integumenten und langer Mikropyle. Das Sekundär-Holz besitzt neben den für Nacktsamer typischen Tracheiden auch Tracheen. Welwitschia siedelt vor allem in den durch gelegentlichen Wasserzufluß etwas feuchteren, flachrinnenartigen Rivieren am Rande kleinerer Hochflächen. Entgegen früherer Annahme erfolgt die Wasseraufnahme über die Wurzel (nicht über die mit einer dicken Cuticula versehenen, unbenetzbaren Blätter), und Welwitschia ist nur eine fakultative CAM-Pflanze (diurnaler Säurerhythmus). – Fossilien liegen von Welwitschia bisher nicht vor. Wegen der syndetocheilen Spaltöffnungen wurden Beziehungen zu den Bennettitales vermutet und wurden in den 2 Integumenten und den Tracheen Anklänge an die Bedecktsamer gesehen. Tatsächlich müssen aber Abstammung und phylogenetische Bedeutung von Welwitschia als völlig unklar gelten. Afrika VII , ä Bestäubung I .



Welwitschia

Welwitschia mirabilis; ganz oben Habitus einer jüngeren Pflanze mit karpellaten Blütenständen.
Neuerdings werden 2 Unterarten, Welwitschia mirabilis mirabilis aus dem Norden des Gattungsareals (Angola) und Welwitschia mirabilis namibiana aus dem Süden des Verbreitungsgebiets (Namibia), unterschieden, die sich insbesondere in ihrer Blütezeit und in Zapfenmerkmalen deutlich unterscheiden.

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