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Lexikon der Neurowissenschaft: Geruchssinn

Geruchssinn m, Riechsinn, olfaktorischer Sinn, Olfaktus, Olfactus, E sense of smell, die Fähigkeit, mit Hilfe spezialisierter Organe (Geruchsorgane) Geruchsstoffe (Duftstoffe) zu detektieren und neuronal zu verarbeiten (Geruchswahrnehmung). Der Geruchssinn ist wie das Seh- und Hörsystem ein Fernsinn und dient der Ortung von Nahrung, Territorien und Feinden sowie der Erkennung chemischer Signale von Artgenossen (Pheromone). Er gehört neben dem Geschmackssinn und dem allgemeinen chemischen Sinn (Reizung freier Nervenendigungen in den Schleimhäuten von Mund, Nase und Rachen, z.B. durch scharfe Speisen oder scharfe Duftstoffe wie Ammoniak oder Chlor) zu den chemischen Sinnen. Der Prozeß der Geruchsempfindung beginnt in den mit Geruchsrezeptoren besetzten Riechsinneszellen, die als Reaktion auf adäquate chemische Reize (Geruchsstoffsignale) ein elektrisches Signal auslösen (chemische Signaltransduktion); die elektrisch codierte Information wird im Bulbus olfactorius prozessiert und schließlich zum Riechhirn (Rhinencephalon) geleitet. Verschaltungen zur Amygdala bzw. zum Hypothalamus führen neben der (bewußten) Geruchswahrnehmung zu affektiven bzw. autonomen Begleitreaktionen. – Die Wirbeltiere werden aufgrund der Ausprägung ihres Geruchssinns in Makrosmaten (Tiere mit sehr gutem Geruchssinn, z.B. Hunde, Katzen), Mikrosmaten (nur geringer Geruchssinn, z.B. Mensch) und Anosmaten (kein Geruchssinn vorhanden, z.B. Vögel) eingeteilt. Man geht davon aus, daß der Mensch ca. 100000 verschiedene Substanzen als Geruchsstoffe wahrnehmen kann, wobei unterschiedliche Konzentrationen desselben Geruchsstoffs verschiedene Geruchseindrücke hervorrufen können.

Nur 32 der insgesamt 302 Nervenzellen von Caenorhabditis elegans sind der Geruchserkennung gewidmet. Dennoch kann der Fadenwurm durch ein kombinatorisches System überlappender Geruchsempfindlichkeit viele verschiedene Gerüche auseinanderhalten. Während z.B. von zwei betrachteten Nervenzellen beide sensibel auf Benzaldehyd reagieren, besitzt nur eine davon die Fähigkeit, Butanon wahrzunehmen.

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