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Zwergplanet Pluto: Raumsonde New Horizons hat freie Bahn zu Pluto

Der Weg ist frei für New Horizons, der Flug zu Pluto kann wie geplant weitergehen. Das ist das Fazit der Beobachtungen im Vorfeld des Vorbeiflugs genau vier Wochen vor Erreichen der geringsten Distanz.
<p>Derzeit sind es nur wenige Pixel, die Pluto und Charon auf den Bildern der Raumsonde New Horizons einnehmen. Daher nutzen die Bildauswerter der NASA besondere rechnerische Verfahren, eine Dekonvolution, um noch mehr Details aus den Aufnahmen der Telekamera LORRI, dem Long Range Reconnaissance Imager, herauszuholen. Allerdings sind diese Ergebnisse nicht ganz eindeutig, so dass man kleinen Details der bearbeiteten Bilder keine zu große Bedeutung beimessen darf.</p><p>Die jezt veröffentlichten Bilder wurden zwischen dem 29. Mai und dem 2. Juni 2015 aus Abständen zwischen 55 und 50 Millionen Kilometern aufgenommen – dies entspricht etwa einem Drittel der Distanz Erde - Sonne. Auf der gesamten Oberfläche lassen sich helle und dunkle Regionen erkennen, insbesondere auf der Nordhalbkugel gibt es ein großes dunkles Gebiet. Durch die Bildverarbeitung erscheint Pluto scheinbar als ein unregelmäßig geformter Körper wie ein Asteroid. Dies ist jedoch ein Artefakt, der Zwergplanet ist in Wirklichkeit eine wohlgeformte Kugel. Die Bilder von New Horizons wurden auch zu einem Videoclip verarbeitet, auf dem die Rotation des Zwergplaneten und der umlaufende Mond Charon zu sehen ist. Auch bei Charon deuten sich nun erste Oberflächendetails an.</p><p>Pluto ist stark gegen seine Umlaufbahn geneigt, so dass derzeit der Südpol in Richtung Sonne weist. Auf den hier zu sehenden Bildern wurde Pluto so ausgerichtet, dass der Südpol nach oben zeigt. Worauf die hellen und dunklen Regionen zurückzuführen sind, werden wir in rund einem Monat erfahren, wenn New Horizons am 14. Juli 2015 dicht am Zwergplaneten vorbeifliegt.

Die Raumsonde New Horizons kann nun wie geplant das Plutosystem durchfliegen – das ist das Fazit der Auswertungen der Bilder, welche die Sonde in den letzten Tagen und Wochen zur Erde gefunkt hat. Auf den Bildern der Telekamera LORRI, dem "Long-range Reconnaissance Imager", fanden sich auch bei sorgfältiger Analyse keine Staubringe um Pluto oder seinen größten Mond Charon. Zudem konnten die Forscher um Alan S. Stern vom Southwest Research Institute keine weiteren Monde um Pluto entdecken. Sollte es noch mehr Trabanten geben, so würden sie rund viermal schwächer leuchten als der dunkelste und kleinste Plutomond Kerberos.

Pluto am 15. Juni 2015 (Rohbild der Kamera LORRI)
Pluto am 15. Juni 2015 | 34,9 Millionen Kilometer oder 23 Prozent des Abstands Erde–Sonne trennten die US-Raumsonde New Horizons vom Zwergplaneten Pluto und seinem größten Mond Charon am 15. Juni 2015. Auch ohne spezielle Bildbearbeitung deuten sich erste Details der Pluto-Oberfläche an.

Dies ist eine große Beruhigung für die Missionskontrolleure, die nun die im Vorfeld minuziös geplante Vorbeiflugsequenz für den 14. Juli 2015 umsetzen können. Somit müssen sie nicht noch im Rekordtempo eine alternative Flugroute berechnen. Für die Untersuchungen nahm LORRI Hunderte von jeweils zehn Sekunden lang belichteten Bildern des Plutosystems auf, die dann speziellen Bildauswerteverfahren unterworfen wurden. Auf den Aufnahmen zeigten sich Pluto und seine fünf bekannten Monde, aber keine weiteren Objekte. Am 15. Juni 2015 begann eine erneute Suche nach möglichen Gefahren, ihre Resultate sollen um den 25. Juni vorliegen.

Am 14. Juni 2015 wurde zudem ein kleines Schubmanöver zur Bahnkorrektur durchgeführt. Dabei wurde der Bordantrieb für 45 Sekunden gezündet und veränderte die Geschwindigkeit der Sonde um 52 Zentimeter pro Sekunde. Das Manöver sorgte dafür, die Bahn von New Horizons um 755 Kilometer näher an den idealen Vorbeiflugspunkt zu schieben, der bei 12 500 Kilometer zur Pluto-Oberfläche liegt. Zudem wurde die Ankunftszeit um 84 Sekunden nach hinten verschoben. Am 15. Juni 2015 trennten die Sonde 34,9 Millionen Kilometer von Pluto und seinen Trabanten, das entspricht 23 Prozent des Abstands Erde-Sonne.

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