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Zwergplanet Pluto: Pluto zeigt Charakter

In rund einem Monat wird die Raumsonde New Horizons dicht an Pluto und seinen Monden vorbeifliegen. Aber schon jetzt enthüllen ihre Bilder Oberflächendetails, die neugierig machen. Es zeigen sich helle und dunkle Flächen, und offenbar ist die Nordhalbkugel erheblich dunkler als ihr südliches Gegenstück.
Pluto im Mai 2015

Derzeit sind es nur wenige Pixel, die Pluto und Charon auf den aktuellen Bildern der Raumsonde New Horizons einnehmen. Daher nutzen die Bildauswerter der NASA besondere mathematische Verfahren, eine Dekonvolution, um noch mehr Details aus den Aufnahmen der Telekamera LORRI, dem Long Range Reconnaissance Imager, herauszuholen. Allerdings sind diese Ergebnisse nicht ganz eindeutig, so dass man die Einzelheiten der bearbeiteten Aufnahmen nicht überinterpretieren sollte.

Pluto – eine Welt mit Charakter | Helle und dunkle Flecken auf der Pluto-Oberfläche lassen sich auf diesen Bildern der US-Raumsonde New Horizons erkennen, die aus Abständen zwischen 55 und 50 Millionen Kilometern entstanden. Die scheinbar unregelmäßige Form von Pluto ist bedingt durch die Bildverarbeitung.

Die jetzt veröffentlichten Bilder wurden zwischen dem 29. Mai und dem 2. Juni 2015 aus Abständen zwischen 55 und 50 Millionen Kilometern aufgenommen. Dies entspricht etwa einem Drittel der Distanz Erde – Sonne. Auf der gesamten Oberfläche lassen sich helle und dunkle Regionen erkennen, insbesondere auf der Nordhalbkugel gibt es ein großes dunkles Gebiet. Durch die Bildverarbeitung erscheint der rund 2300 Kilometer große Pluto wie ein unregelmäßig geformter Körper und erinnert so an einen Asteroiden. Dies ist jedoch eine Täuschung; der Zwergplanet ist in Wirklichkeit eine wohlgeformte Kugel. Die Bilder von New Horizons wurden auch zu einem Videoclip verarbeitet, auf dem die Rotation des Zwergplaneten und der umlaufende Mond Charon zu sehen sind. Ebenfalls beim rund 1200 Kilometer großen Charon deuten sich nun erste Oberflächendetails an.

Der rotierende Pluto mit Charon | Der rund 2300 Kilometer große Pluto ist eine sehr vielgestaltige Welt mit ausgeprägten hellen und dunklen Regionen, über deren Natur derzeit noch wenig bekannt ist. Pluto rotiert in 6,4 Tagen einmal um seine Achse und wird in der gleichen Zeit von seinem größten Mond Charon umrundet. Dabei wenden sich beide Himmelskörper stets die gleiche Seite zu. Auch auf Charon lassen sich erstmals Einzelheiten der Oberfläche erkennen.

Pluto ist stark gegen seine Umlaufbahn geneigt, so dass derzeit der Südpol in Richtung Sonne weist. Auf den hier zu sehenden Bildern wurde Pluto so ausgerichtet, dass der Südpol nach oben zeigt. Worauf die hellen und dunklen Regionen zurückzuführen sind, werden wir in rund einem Monat erfahren, wenn New Horizons am 14. Juli 2015 dicht am Zwergplaneten vorbeifliegt.

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